+ All Categories
Home > Documents > IAR Digital Magazine

IAR Digital Magazine

Date post: 18-Feb-2016
Upload: gavin-donaghy
View: 219 times
Download: 0 times
Share this document with a friend
Irish Archaeological Research have lauched their first Digital Magazine, It is has been created to allow us to promote our local heritage to a wider audience. This magazine features articles contributed by both archaeologists and historians.
Popular Tags:
Living History at Aughnanure Castle Bone of contention: the Raynestown ‘idol’ A Vernacular Apocalypse Now Dr Rowan McLaughlin discusses how small vernacular housescould be a key to a better understanding of rural settlement through the ages. Bringing our local heritage to the world Autumn 2011 Distributed For Free Volume 1 No. 1 Issue No. 1 I rish Archaeological Research Magazine Digital
Page 1: IAR Digital Magazine

Page 1

How long have you had your trowel?

Our events guide for Derry ~ Londonderry City of Culture 2013

Excavations, the story so far.A series of articles on the excavations of 2011.Living History at Aughnanure Castle

Bone of contention: the Raynestown ‘idol’

A Vernacular Apocalypse NowDr Rowan McLaughlin discusses how small vernacular housescould be a key to a better understanding of rural settlement through the ages.

Bringing our local heritage to the world Autumn 2011

Distributed For Free

Volume 1 No. 1Issue No. 1





Page 2: IAR Digital Magazine


Request for Articles  

We are looking for your help; the IAR Digital Magazine is written by volunteers, people just like you.  We are 

looking for news items and articles about archaeology, history, heritage and culture.  Is there a subject here 

that interests you?  You do not have to be an expert; just have a good working knowledge of your subject and 

a passion  to  inform  the wider world  about  it.   Are  you  involved with a  local historical  society or heritage        

network and want to spread the word about your organisation?  If yes why not write a small article and send 

it in to us. 


As the magazine  is digital  it can reach a  large worldwide audience with more ease than a traditional paper 

magazine.  Our website and facebook page receive over 9000 visits each month.  The top 5 countries many of 

these visitors come  from are UK,  Ireland, USA,  Italy and Australia.   The size of  the article depends on your   

subject, generally 200‐500 words and it can include as many images and illustrations as are needed to suit the 


Submit your article to [email protected] 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

*Request for articles                                                                                                                              1 

*Introduction to IAR                                                                                                                               2 

*So who are Irish Archaeological Research?                                                                                      3 

*IAR’s Night at the Museum                                                                                                                 5 

*Living History at Aughnaure Castle                                                                                                    7 

*Past Performance: Agendas Ifor experimental Archaeology                                                      13 

*Bone of Contention: The Raystown ‘idol’ 15

*Beyond the Summit: Remote Sensing 17

*A Vernacular Apocalypse Now 25                            

*Them Bones… Them Bones need….Examining  32

*Swordplay in the 20th Century  35

*The Cleaning of a Roman coin using electrolysis                                                                          39 

*Mystery surrounding strange stone unearthed on Cave Hill, Belfast                                       42 

Page 3: IAR Digital Magazine

Welcome  to  Irish Archaeological Research,  a non‐profit, member‐supported organisation dedicated  to  the 

preservation, protection and promotion of Ireland’s rich heritage.  Based in Northern Ireland, IAR was formed 

by four archaeologists who, after years of working in the commercial sector, realised the need for a medium 

through which archaeological information could be disseminated to both national and international audiences 

with relative ease.  We aim to do this through our website, blog, online forum and this digital magazine.  We 

will  also  be  organising  various  events  throughout  the  year  ranging  from  survey  days  to  archaeological         



Our  primary  focus  is  the  education  of  local  communities  about  heritage  in  their  area,  especially  where     

monuments are at risk.  Hidden Heritage will target specific regions where monuments have been neglected 

or vandalised.  By engaging with state authorities, local schools and community groups we hope to highlight 

the importance of these monuments to their area and establish schemes where members of the community 

organise the care and maintenance of said monument.  


Our first Hidden Heritage scheme will be taking place  in Derry~Londonderry as 

part  of  the  celebrations  for  the  first  UK  City  of  Culture  which  was  won  by 

Derry~Londonderry and will take place throughout 2013.   


In partnership with Derry City Council, we will be organising a series of events 

based around St Brecan’s Church in St Columb’s Park, beside Ebrington Barracks on the Waterside area of the 

city.  This project include will a lot of community involvement so we hope to see you in Derry~Londonderry in 


We  have  already  initiated  several  new 

and innovative ways to disseminate our 

results to a wide demographic so watch 

this space!  


We hope  that  this digital magazine will 

encourage   both   professional              

archaeologists  and  members  of  the 

public  to  share  new  discoveries,      

theories  and  ideas  with  a  worldwide    


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Introduction to Irish Archaeological Research

This  is the ruin of St. Brecan’s Church in St. Columb’s Park, Derry~Londonderry. 

Page 4: IAR Digital Magazine

So who are Irish Archaeological Research?

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Here is a brief introduction to the four of us who set up IAR. 

Christina O'Regan 

I began my archaeological career at University College Cork  in 1998.   After graduating  in 2001,  I went on to 

work for both V.J. Keeley and Margaret Gowen & Co on a number of projects in the Republic.  In 2003, after 

moving to Belfast, I completed a Masters degree in Environmental Archaeology from Queen's University.  This 

was  followed by several years working  for Northern Archaeological Consultancy Ltd,  four of  those as a site 

director.    I have directed numerous  intriguing sites, most notably a unique burial cairn  in Co. Londonderry 

(published  in Archaeology  Ireland and  the Ulster  Journal of Archaeology).   My primary role within  IAR  is as 

Fieldwork Director  though  I  can  also  be  found  co‐ordinating  events  for  schools  and  pressing  the  flesh  at     

archaeology conferences; next stop, annual IAI conference, November 2011, Cork. 

Lianne Heaney 

I graduated from Queens University Belfast in 2000, with a BSc (Hons) in Archaeology and Palaeoecology and 

in 2001 with a MSc (Hons) in Maritime Archaeology from the University of Ulster, Coleraine. I have worked as 

a  field  archaeologist  and  site director  for over 10  years, excavating  sites of  all periods  from Mesolithic  to     

Post‐Medieval.    I  have  worked  for  Northern  Archaeological  Consultancy  since  2002,  first  as  a  field                

archaeologist, then site supervisor, and site director.  Between 2006 and 2008, I managed and ran the post‐

excavation unit  at NAC  and  then  in  2009 became NAC’s business manager  responsible  for  the  day‐to‐day     

running of the company and dealing with the financial side of the business. I currently work part‐time for NAC 

and part‐time for IAR as it's Business Manager. 

Page 5: IAR Digital Magazine

Ross Bailey 

I graduated  from Queens University Belfast  in 2006, with a BSc  (Hons)  in Archaeology and Palaeoecology.  

Since 2006 I have worked on many sites, both in the field and preparing impact assessments.  Currently I work 

part time for Northern Archaeological Consultancy, and part time for Irish Archaeological Research.  My role 

within IAR is primarily that of Research Director, but I also craft replica artefacts for display, experimental, and 

demonstration purposes. 

I originally studied electronic and computer systems at  Jordanstown and after a number of years working in 

the  IT  industry  I  decided  to  try  and  follow my  childhood  ambition  to  become  an  archaeologist.  I  started    

working with Northern Archaeological Consultancy in 2002 as a general operative and over the years became 

a site assistant, supervisor, assistant director and finally a site director in 2009.  I am IAR’s Technical director, 

my  role  in  our  new  social  enterprise  it  to  incorporate  the  latest  technological  innovations  into  both             

archaeological  fieldwork  and  heritage  awareness.    I  develop  all  of  the  company’s  presence  on  the web,      

designing and building our websites, managing our Facebook page and developing our digital magazine. 

Gavin Donaghy 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

So who are Irish Archaeological Research?

Page 6: IAR Digital Magazine

IAR’s Night at the Museum  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

September 23rd was European Culture night and  IAR 

was firmly ensconced  in the Tower Museum  in Derry.  

We had been invited by the museum to showcase our 

experience as field archaeologists as well as organise a 

display  of  artefacts  to  complement  their  current     

exhibit on megalithic monuments  (kindly donated by     

Northern Archaeological Consultancy Ltd). 

The Tower Museum, Derry 

Throughout  the  evening  it  was  clear  that  the  display  and  our    

presence created the biggest  impact on tourists and children; the 

former being stunned at the richness and longevity of the island’s 

history while the latter were greatly impressed by the human and 

animal bone and flint arrowheads.  Ross Bailey (IAR) had provided 

some  replica  bronze  axe  heads  as  well  as  a  barb‐and‐tang          

arrowhead, hafted onto an ash shaft with imitation sinew. 

Page 7: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

As  well  as  answering  some  frequently  encountered 

queries,  ‘How  do  you  know  it’s  a  hammer‐stone  and 

not just a round stone?’ and ‘Is that pot actually worth 

anything?’,  we  were  able  to  discuss  IAR’s  plans  for 

heritage  events  in  Derry  city  with  some  of  her         

inhabitants, all of which were greeted with  incredible 

enthusiasm. We  look  forward  to  fulfilling  all  of  our 

ambitions  and  satisfying  the  lust  for  heritage        

knowledge that was evident throughout the evening. 

Members of the public enjoying the display of artefacts and the tour of the Tower Museum. 

Page 8: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Living History at Aughnanure Castle  

Jenny  Young  highlights  the  importance  of  archaeology  to  education  and     industry by describing the successful events at one medieval castle.  

There are challenging  times ahead  for  the heritage sector  in  Ireland.    It appears  that now, more  than ever 

before, our heritage must take centre stage  in the role of national recovery and employment generation by 

creating sustainable tourism and inward investment.  After all, the wealth of archaeological riches we possess 

and how  they  are presented  and  interpreted  to  the public, has become  an  increasingly  valuable  resource 

through growing public  interest and recognition of  their  tourism and educational value.   As obvious as  this 

may  appear however,  it  is our heritage  that has  endured  some  sacrifice  in  the name of  fiscal  recovery,  a      

contradiction perhaps, to the very industry that has the significant potential to recover our financial stability.  

In  spite of  this, nonetheless, one heritage  site  in  the west of  Ireland  is  confronting  the  struggle head‐on.  

Faced with  these current challenges, Aughnanure Castle,  in Connemara, Co. Galway, has become a thriving 

centre of tourism, education and community spirit.

Managed by  the Office of  Public Works, Aughnanure Castle  is  a  fifteenth‐century O’Flaherty  tower house 

beautifully situated on the banks of the Drimneen river close to the village of Oughterard – the gateway to 

Connemara.  Being the only medieval castle open to the public in the Connemara region, its presence here is a 

vital one in bringing visitors to the area.  A bustling, picturesque village, famed for it’s fishing on nearby Lough 

Corrib, Oughterard is not unlike most small villages in Ireland, feeling the effects of the economic downturn.  

Its greatest asset however,  is certainly  the castle, responsible  for bringing  thousands of visitors  to  the area 

every season, much to  the support of  the  local village businesses and services who graciously benefit  from 

revenue this brings to the locality.  

Guided  tours  of  this  superbly  restored  castle  and  a  dedicated  school’s  programme,  are  just  some  of  the     

attractions offered at the castle – annual events are another, which are now enthusiastically celebrated every 

year in the local area.  The guides at the castle have long realised the potential of such community events and 

have  always  been  committed  to  forging  positive  links  within  the  local  community.    It  is  through  this            

commitment to organising events that a real sense of community spirit has developed in the area, something 

that has contributed  to  the success of every event held at  the castle.   From medieval  themed  festivals  for 

Heritage Week, to showcasing local art, to children’s Halloween themed festivities, these are just some of the 

yearly events held at the castle, all free of charge to the public.  

Page 9: IAR Digital Magazine

Community Involvement  

The  involvement of  the  local community  is vital  in 

raising  awareness  of  the  castle  as  well  as           

maintaining  its  reputation,  especially  in  terms  of 

the various events held  there.   The  local  resource 

centre,  arts  and  heritage  groups  and  local  tourist 

centre,  are  all  involved  in  the  goings‐on  at       

Aughnanure and have undoubtedly contributed  to 

an increased sense of community within the area. 


However  small  their  involvement  it,  has  a  lasting 

impact.   For  instance,  the Oughterard Flower Club 

has been decorating  the castle  for Heritage Week 

for  the past number of years,  something  that has 

become  synonymous  with  the  event,  generating 

interest with a group of people who ordinarily, may 

not  have  visited  the  site.    Furthermore,  the  local 

resource centre provides volunteers from its youth 

club  to  participate  in  the  annual  children’s         

Halloween  festivities.    These  volunteers, who  age 

between 15 and 17, enthusiastically engage with the children in the various games and activities organised for 

the  event.    Including  the  local  youth  in  the  organisation  of  an  event  not  only  gives  them  some  sense  of       

responsibility,  but  is  also  a  very  positive  step  in  creating  awareness  and  appreciation  of  heritage  in  the    

youngsters, without them even realising it.  


The  local Oughterard Heritage Club  is another community  initiative that has strong  links with the castle.    In 

2009 they showcased their archive of old photos  in the castle for the community to view for the first time, 

projected onto the medieval castle walls.  This was a collection they had spent accumulating over many years 

and had recently digitized and restored the collection.  A screening of John Ford’s “The Rising of the Moon” 

was also shown – a short  film shot on  location at Aughnanure  in  the 1950s, starring Cyril Cusack and Noel   



The  Head  Guide  at  Aughnanure  Castle,  Janet  Schley,  sees  the  benefits  of  such  involvement  with  the           

community.    “The main  objective  of  all  the  events  we  organise  at  the  castle  is  to  increase  community          

involvement in their local heritage site.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Page 10: IAR Digital Magazine

Educational Benefits  

Moreover, heritage  sites,  like Aughnanure Castle, have much  to offer our educational  system.    In order  to 

safeguard Ireland’s heritage resource and to use it as an economic advantage it is crucial that society is aware 

of the wealth of cultural heritage that surrounds them.  What better way to raise this awareness than to tap 

into the natural  inquisitiveness of children and open up to them an appreciation of the culture, history and 

archaeology of their local environment.  

This is exactly what the castle is striving to 

achieve.  The  promotion  of  learning  that     

engages  children’s  interest  in  their      

heritage and to broaden their experiences 

of this heritage is central to the successful 

school  tour  programme  at  Aughnanure 

Castle.  In recent years this importance of 

school  children  learning  in  the  ‘real’     

environment,  outside  the  classroom,  has 

had widespread attention.  In light of this, 

the OPW  introduced the  free educational 

visits for schools scheme whereby school children gain free access to all OPW heritage sites throughout the 

country, something that has been wholly appreciated by schools in the current climate.  The scheme aims to 

enhance  students’  appreciation of  their  local heritage  and  surroundings  through  a  visit  to  a heritage  site. 

Through participating in school‐based activities at Aughnanure Castle, children learn about historical events in 

a  fun  and  interactive manner,  and  it  is  through  eagerly  partaking  in  the many workshops  on  offer,  their       

interest  is engaged with the site.   It  is no wonder then, that repeat visits by the same schools are seen year 

after year at the castle.  


Both the school tours and events held at the castle shed  light on the present and give meaning to the past 

while  linking children to the stories of the generations who were here before them.   These are the rewards 

that  heritage  sites  and  their  associated  events  can  offer  children,  and  Aughnanure  Castle  delivers  these     

rewards 100%. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Events are aimed to reach everyday families  in the  local area who maybe have never visited the site before 

and who could enjoy the benefits of hav‐ing a heritage site on their doorstep, consequently building a positive 

relationship with  the  site  for  the  future”,  says  Schley.    Indeed, with high  visitor numbers  for  every  event    

illustrating their popular‐ity, with on average 80% of visitors being  local families.   The  locals wholeheartedly 

get involved and engage with each other in a relaxed and informal setting, instilling a real sense of community 

at  the  site, making multiple  visits  to  the  site  throughout  the  season.    To  the  guides  of  the  castle,  this  is       


Page 11: IAR Digital Magazine

Children are opened up  to an appreciation of  the history and archaeology of  their  local environment.    It  is  

important therefore, that this valuable cultural legacy is understood and cherished, and that this appreciation 

is passed on to future generations.  


In this context of schooling, learning about heritage outside and on site is a powerful and creative antidote to 

the target driven and academic focus of much schoolwork, and can encourage children to develop a sense of 

ownership and responsibility for their heritage and environment.   When working within the confines of the 

classroom, and taking into account the increasing impact of virtual learning environments, it seems as vital as 

ever  to  take  school children outdoors as part of  their overall education and development.   More  that  just   

fulfilling a learning outcome, a visit to a heritage site provides exercise, fresh air and a shared sense of place 

and wonder that will impact upon young people’s values and interests.  


But it’s not all serious learning that goes on at Aughnanure Castle.  It’s in the summertime during the school 

holidays that the site really comes alive, especially during the month of August.  The guides gear up for what 

is their busiest week in the season and highlight of the year – Heritage Week.  The annual medieval‐themed 

open day on the first Sunday of Heritage Week is well renowned, with both local and foreign visitors coming 

in  their droves  to partake  in  the FREE  fun and  frolics on  the grounds of  the castle.    It’s not  just  the  locals     

however, who recognised the success of the Heritage Week events at the castle.   

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 12: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


In  2010, Aughnanure  Castle won  Best  Children’s  Event  in 

the  Heritage  Council’s  inaugural  National  Heritage Week 

Awards  for  the  “Medieval  Madness”  event.    The  castle 

grounds were transformed into a medieval spectacle arena 

for  the main  event  of  the  day  –  the  Children’s Medieval 

Tournament.   Hundreds of children  in full warrior costume 

took  part  in  “training”  workshops  and  then  competed 

against each other  in a series of challenges  in order  to be 

inaugurated as Chieftain and Pirate Queen of the Castle.  A 

highly successful event, and as the only OPW Heritage Site 

in the country to snag the award, it proves that small is mighty. 

Page 13: IAR Digital Magazine

The guides are now busy preparing for their annual Halloween event on October 23rd, to finish up the 2011 

season with a bang.  Storytelling, music, face‐painting, costumes, competitions, treasure‐hunts and games will 

enchant the local children once again, and once again the doors will be open free gratis.  But why do they do 

it?  “To  show people  that  there’s another  side  to heritage  sites;  that  they’re not  just  sterile exhibitions but   

instead, they’re  fun and  interactive places where history comes alive. They’re  for everyone.   And we  love to 

show people exactly that”, says Schley.  


Living history it seems, is a winning tool in increasing awareness, appreciation and education of our heritage 

and  to highlight  its  importance  in  the  tourism sector.    It  is  in  this context  that  the  importance of our built   

heritage and the part it plays in both local and international communities must be utilized to its full potential. 

It is also worth re‐emphasising that the tourism sector will be of critical importance to the re‐establishment of 

financial stability in this country in years to come.  Aughnanure Castle will keep contributing to this process, 

through its excellent visitor facilities, educational programme, range of events and the value for money that it 

represents.  And of course, in its unrelenting passion in the name of Irish heritage.  As the ancient O’Flaherty 

motto goes ‐ Fortune Favours the Brave ‐ and fortune has certainly favoured those in this small tower house in 



(Photos by Caroline Walsh & Jenny Young) 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Aughnanure Castle ~ Contact Details  Address: Oughterard, Co. Galway.  Telephone No: +353 91 552214.  Fax No: +353 91 557244. Email: [email protected]  Opening Times: 21st Apr to 26th Oct    Daily  09.30 ‐ 18.00    Admission Fees E Adult: €3.00 Sen/Group: €2.00 Child/Student: €1.00 Family: €8.00 

Page 14: IAR Digital Magazine

During  the course of our professional  lives as archaeologists, all of us at  IAR have come across artefacts or 

sites  that we would  love  to understand better.   Excavations give us a  ‘through  the keyhole’ glimpse at  the 

past, and it is all too easy to fall into the trap of extrapolating too much of the bigger picture from that one 

glimpse,  based  on  general  assumptions  about  how  we  think  things  would  have  worked.    Experimental        

research, if nothing else, at least allows us to have a better idea of what may or may not have been practical, 

giving us a more realistic understanding of how parts of the bigger picture may have looked.  The author, for 

example, used to be under the assumption that whilst flint arrowheads may be more than sharp and deadly 

enough to hunt with, they were also rather too fragile to be very durable, particularly if a stray arrow thudded 

into a tree or embedded itself deeply into bone.  Instead, when 

the matter was put to the test, even arrowheads of quite poor 

quality  chert  (and,  it must  be  admitted,  not  amazing  quality 

knapping)  remained  intact after burying  themselves over half 

their depth in solid wood or splitting through pig ribs, and also 

remained  perfectly  usable  for  a  good  quantity  of  shots         

afterwards.    Likewise,  little  effective  difference  was  found    

between  deliberately  shaped  arrowheads  and  those  which 

were merely pointed pieces of  flint or  chert opportunistically 

scavenged  from  the debitage produced when knapping other 


All of  the above was noted during a day of  fairly elementary 

testing.  The results were informative and there was something 

particularly  fun  and  satisfying  about watching  a  flint‐headed 

arrow  embed  itself  in  the  target;  it’s  an  element  of  fun  and 

satisfaction that we would like to share with our members.  We 

believe that there  is no better way of educating and engaging 

the public than to actively  involve them  in events, so  it  is our 

hope  to  run  regular experimental days  for our members  and 

the public.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Past Performances: Agendas for Experimental Archaeology

Ross Bailey, Research Director of IAR, describes how we intend to explore and expand  the  body  of  archaeological  data  through  exciting  and  original             experiments.  

Page 15: IAR Digital Magazine

The archery is one activity which we will certainly revisit, during 

which  we  plan  to  finish  the  proceedings  by  loosing  a  set  of      

flint‐headed  arrows  into  a  pig  carcass,  which  will  then  be       

cremated.    Not  only  do  we  intend  to  examine  how  the           

arrowheads themselves hold up to the  impacts and cremation, 

but also how much of the damage from the arrowheads remains 

visible  and  diagnostically  recognisable  on  the  bone  fragments 

left  after  cremation.    We  have  much  more  planned  for  the    

future – constructing some of the smaller sizes of ring barrows 

and  surveying  them  immediately,  then  repeating  the  survey 

season after season to at least approximately gauge how quickly 

such small monuments can disappear back into the landscape if 

not  cared  for  and maintained;  toughened  leather  shields  from  the Bronze Age,  such  as  the one  found  at    

Clonbrin,  have  been  at  times  tested  against  bronze  weapons,  but  never  against  their  resistance  to                 

flint‐headed arrows –  testing  this would be a simple addition  to our other research using  flint arrowheads, 

and  the  construction  of  these  toughened  leather 

shields  would  make  for  an  interesting  activity  in   

itself.    These  are only  the  tip of  the  iceberg.   With 

enough  member  support  we  hope  to  progress  to 

larger and longer term projects.  


In addition to experiments such as those mentioned 

above, we also  intend  to  run other activities which, 

though they may not lend as much ‘food for thought’ 

as  the  results  of  the  experiments,  will  give  our    

members  a  feel  for  parts  of  the  lifestyles  of  our    

ancestors  –  one‐piece  leather  moccasins,  for         

example, are found in the prehistory of almost every 

culture in some variation, with little effective difference between them, and we may run an activity session on 

making  them.   The  sling  is another object which appears  in many  cultures,  including our own, which  is  so   

simple  of  construction  that  it  is  difficult  to  trace  in  archaeological  remains,  and we may  devote  another     

practical session to the making of slings in various ways and allowing members to get a feel for their use.  


As already mentioned, it is important to us that these activities are not only useful and informative, but also 

engaging and enjoyable  for our members and  the public.   As  such, we are always open  to  suggestions  for   

further practical and experimental activities, and look forward to working with as many of our members and 

the public as possible in the hopefully not too distant future. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 16: IAR Digital Magazine

The  site  at  Raynestown  1,  an  unbroken  concentric  double  ring  ditch,  was  excavated  between  July  and         

September 2006,  in advance of  the M3 Clonee–North of Kells Motorway.   Excavation produced over 1200 

sherds of  late Bronze Age pottery, and a  large quantity of animal bone  including  two antler picks and  two   

antler wedges.  Only once excavation had been completed, and cleaning of the animal bone had commenced 

off‐site, was the enigmatic ‘idol’ discovered.  

 In early 2008, as the animal bones were being cleaned in preparation for specialist analysis, one bone stood 

out  as  being  particularly  unusual.    It was  identified  by  zooarchaeologist  Joseph Owens  as  one  of  43  1st        

phalanges  (toe bones)  from cattle, and appeared  to have been decorated with a  series of  swirls and wavy 

lines.   The front (anterior) and rear (posterior) surfaces appear to have been polished  in preparation for the 

application of the design, which is visible on both faces but also extends partially around to the sides from the 

front surface.  The rear surface decoration is more worn, and comprises mostly wavy lines, whereas the front 

surface has mostly circular decoration surrounded by wavy lines.  


The bone was passed around the office, and although various theories were put forward, nobody could recall 

having seen such a decorated bone before, and certainly not from a Bronze Age site.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Bone of Contention: The Raynestown ‘idol’  

Stuart D. Elder on an intriguing artefact found during the M3 excavations  

Page 17: IAR Digital Magazine

Its discovery prompted a flurry of activity, as both the zooarchaeologist and the author scoured the internet, 

office  and  personal  libraries,  and  contacted  numerous  prehistory  specialists  and  researchers  looking  for     

references to similar artefacts.   The search came up short however, with no comparable bones having been 

reported  from  Ireland previously.   The  search was  then,  logically, extended  to  the United Kingdom, where 

many  parallel  traditions  throughout  the  prehistoric  period  are  known  to  have  existed,  and  again, many      

specialists in the University, Museums and private sector were consulted. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Research  has  turned  up  references  from  Orkney  of  four  inscribed  cattle  phalanges  with  Pictish  designs,      

including  two  from  the Broch of Burrian  (Iron Age 

stone  tower house)  in North Ronaldsay.   Another            

reference from 1889 notes that  ‘one or two bones 

of  the  foot  of  an  ox  are  covered with  concentric 

circles, apparently  for ornamentation.’   This  latter 

reference relates to a collection of artefacts  in the 

museum  at  Leewarden  in  The  Netherlands,        

recovered  from  local  terpen mounds  (man‐made 

mounds  situated  in wetlands).    Aside  from  cattle 

toe bones, the decoration on the Raynestown artefact shares a number of similarities to Megalithic (rock) art, 

particularly the ‘eyes’ and ‘brow lines’ from Stone 5 at Newgrange Site K, and bone and stone artefacts from 

the Iberian peninsula.  


The jury is out, however, on whether the designs are in fact deliberately inscribed on the Raynestown piece, 

or are the result of either transferred impressions from proximity to another decorated object (no candidate 

was found during excavation), or is caused by some sort of microbial or root action.  Perhaps the only way to 

definitively answer this burning question is to have the object examined under Scanning Electron Microscope 

(SEM) or possibly by 3D Laser Scanning.  The former will be able to determine the depth and profile shape of 

the  incisions,  if  indeed they are, and possibly help to determine the  implement  likely to have been used to 

create them.  Laser scanning may help to pick up any decoration not visible to the naked eye, and in doing so 

deliver a clearer picture of how the decoration may have originally appeared.   Also of  importance would be 

the radiocarbon dating of the bone itself; there was no datable material from the soil layer in which the bone 

was  recovered  from, but  the  layer  above was dated  to 840‐780  cal BC, putting  it  in  the  Late Bronze Age      


Page 18: IAR Digital Magazine

One  of  the most  important  technical  achievements  in  archaeology  in  the  last  few  decades  has  been  the     

development of what is known as remote sensing.  This category includes a number of technologies, such as 

resistivity and ground penetrating radar, which are designed to “see under the ground.”  As such, they allow 

archaeologists to identify features otherwise invisible on the ground surface, which in turn makes excavation 

more precise and efficient.  Most techniques are not a substitute for excavation, since they don’t allow dating 

(which relies on samples, stratigraphy, and/or associated artefacts) or understanding the exact character of 

the  feature  (for  example,  the  presence  of  postholes,  burnt material,  etc.),  but  they  nevertheless  can  add    

significant information to the interpretation of a site.  


Nowhere  is  this more apparent  than  in  the study of  the royal sites of  the  Iron Age  (ca. 600 BCE – 400 CE). 

These  sites,  called  “royal”  because  they  were  (incorrectly)  identified  as  the  residences  of  kings  in  Early     

Christian documents,  include Tara, Co. Meath; Navan Fort, Co. Armagh; Rathcroghan, Co. Roscommon; and 

Dún Ailinne, Co. Kildare.  While they turn out not to be ancient palaces, they are  instead ceremonial places, 

associated with the religious and political elites at the top of Iron Age society.  At these sites, rituals of various 

kinds were  conducted,  consolidating  elite power,  creating  a  sense of  shared  community,  and  forming  the   

basis of regional identity on the eve of the early medieval period.  


While there has been excavation to varying degrees at all of the royal sites, some of the most comprehensive 

work has been carried out  through  remote  sensing.   Research at Tara by Conor Newman and  Joe Fenwick 

(Newman 1997, Fenwick and Newman 2002), at Navan by a number of archaeologists  (see Lynn 1997 and 

2003  for summaries of  this work), and, most recently, at Rathcroghan  (Waddell, Fenwick and Barton 2009) 

have  all  contributed  important  features  to  the  understanding  of  both  how  the  sites  differ  and  the                

characteristics  that  they share.   Because of  the success of  this work, a project was also carried out at Dún    

Ailinne between 2006‐2008, funded by the Heritage Council.  


This  was  a  joint  project  which  included  researchers  from  George Washington  University  and  New  York       

University, both  in the U.S., and the archaeology department at NUI Galway.   The formal publication of this 

project, which  is described below,  can be  found  in The  Journal of  Field Archaeology, Vol. 34, No. 4, 2009 

(please contact the author for electronic copies of this publication).  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Beyond the Summit: Remote Sensing

Susan A.  Johnston  describes  the  results of a non‐invasive survey at one of Ireland’s impressive hilltop enclosures  

Page 19: IAR Digital Magazine

Dún Ailinne, Co. Kildare  

The  site of Dún Ailinne  is on Knockaulin Hill  in Knockaulin  townland, Co. Kildare, about 2km  southwest of   

Kilcullen (Irish National Grid E282030 N207880).  The summit rises to 180m above sea level, giving extensive 

views of the surrounding landscape, including the central lowlands and the flat pasturelands of the Curragh.   

Knockaulin Hill has long been identified as the royal site of Dún Ailinne noted in medieval documents such as 

the 9th century Félire Óengusso, where it is described, along with the other royal sites, as yielding its pagan 

power to Christianity (in this case, to the nearby monastery of St. Brigid).  This identification led to excavation 

on  the  summit  of  the  hill  from  1967‐1974  by  Bernard  Wailes  of  the  University  of  Pennsylvania.    The              

excavations  showed  that  the hill had been used  in  the  second  and  third millennia,  indicated by  scattered   

debris and one or possibly two small burials from both the Neolithic and Bronze Age, but  it was  in the  Iron 

Age  that  it  saw  its main  florescence.   Probably  in  the early  centuries CE,  a  series of  timber palisades was      

constructed, forming the backdrop for ceremonial activity occurring on the hilltop.   The artefacts recovered 

were mostly personal possessions,  including an  iron sword, a bronze spearhead, glass and bronze  jewellery, 

and other objects of bone  and  ceramic  (Johnston  and Wailes  2007).    The plan of  the  various palisades  is 

shown here, with different colours representing different phases of use.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 20: IAR Digital Magazine

This excavation necessarily focused on the summit of the hill as the most likely place to recover evidence of 

ancient activity.   This  left about 85% of  the site  largely unknown.   As shown  in  this aerial photo,  there are    

essentially no surface features on the hill.  There is the bank and ditch that surrounds the hilltop, now marked 

by  the growth of  trees and other plants, and  the  surface  itself undulates, hinting at  features beneath  the 

ground.  This raises an obvious question ‐ were there other structures within the bank and ditch, or was the 

site beyond the summit empty of features, perhaps left open for large‐scale ceremonies? 


Remote Sensing at Dún Ailinne  

In order to  investigates this question, we began a remote sensing survey of the whole  interior of the site  in 

2006.   While other techniques were used,  the primary  focus was a magnetometer survey.   This technology 

measures  the magnetic  signature  of  the  ground  surface.   When  people  alter  the  ground,  digging  up  dirt,     

putting it back, building structures, etc., it changes the magnetic reading of the affected soils, causing them to 

give different readings  than the natural soils.   These  readings are entered  into a computer, which converts 

them to a greyscale  image; the stronger the reading, the darker the colour.    In this way, features under the 

surface show up as dark marks against the lighter background (see Gaffney and Gater 2003 for a discussion of 

magnetometry and other remote sensing techniques).  


Below is the plan of the site’s interior, made during the excavations and showing the area where these were 

concentrated (a few areas also partially excavated are omitted).  Below is the magne‐tometer image created 

over our  three  summers of work.   The  image  shows a  large number of potential  features, which  in and of  

itself answers  the question posed before  ‐  the  interior of  the  site beyond  the  summit was heavily used  in   


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 21: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

It can be difficult to interpret a magnetometer image at first, so there is another image below with what we 

think are the  important features outlined  in black  (comparing this to the unmarked  image shows we didn’t 

make  these up!).   These  features are numbered  to make  it easier  to discuss  them.   The  first  thing  that  is       

immediately obvious  is  the dark  inverted L shape  to  the east of  the site,  labelled 19.   This  feature may be    

natural,  since  the  rock on  the hill  lies very near  the  surface  in places, and  it  seems  to be  continuous with    

another  diagonal  line  to  the  northwest.    However,  given  how  strong  the  reading  is  (and  so  how  dark  it         

appears),  this  also may  be  something  that  has  a  strong magnetic  content,  such  as  a metal  or  even  glass     

working area.  Only further excavation will allow us to know for certain.  

Other  features  that  are  clearly      

artificial  are  the  many  circles  and 

semi‐circles  that  are  scattered 

throughout the site (e.g. 8, 10, 11, 13, 

16, and 17).   Given that the  Iron Age 

palisades on  the summit are circular, 

it  is  likely  that  these  smaller  ones 

belong  to  the  same  period.    Again,   

excavation will  tell us more.   One of 

the most obvious features is the large 

one that circles the summit of the hill 

(6  on  the  marked  image).    This       

feature,  which  we  have  called  the 

summit enclosure, appears to be part 

of what was called the Rose Phase  in 

the  plan  given  above  (the  pink  one 

that  resembles  a  figure‐of‐eight).    If 

this  plan  is  superimposed  on  the   

image,  the  integration  is  clear.    The 

arms  of  the  entrance  feature  which 

were revealed through excavation continue into what is labelled 7 on the marked image, and these end at the 

summit enclosure.  


This was presumably part of a large complex that dominated the summit during this part of the Iron Age.  As 

the earlier excavations  revealed, however,  this was eventually dismantled and  replaced by  the structure of 

the Mauve phase (the one in purple on the plan).  Whether the summit enclosure was left in place during this 

phase or not is still unknown. 


Page 22: IAR Digital Magazine

One set of circular features that may prove important is the line of at least three at the southern end of the 

interior, marked 15.  The relationship between these and the summit enclosure is unclear, but some of them 

may run underneath it or possibly on top of it.  Based on the linear arrangement, they may be ring ditches and 

so may contain burials.   An association with burials  is characteristic of all four royal sites; some are actually 

within  the  site, as with  the passage  tomb on  the hill of Tara  (O’Sullivan 2005), and all  four  royal  sites are    

situated  in  landscapes which  contain a  concentration of burials  from  various prehistoric periods  (Johnston 


Another  interesting  feature        

revealed in our survey is somewhat 

more  difficult  to  see,  but  is         

definitely  there.    That  is  the  very 

large circle that is labelled 9.  It can 

be  traced  in  several places  around 

the  interior,  and  what  makes  it   

particularly  interesting  is  that  it 

seems to run underneath the bank 

and ditch which delimit the interior 

of the Iron Age site.  This is seen on 

the extra piece of the  image which 

is to the right.  This part is   outside 

the  entrance  to  site,  through  the 

bank  and  ditch,  and what  appears 

to  be  a  continuation  of  feature  9 

can be seen on  it.    If  it  runs under 

the bank and ditch then  it must be 

earlier than the  Iron Age boundary 

of Dún Ailinne.  Does it belong to an earlier phase of the Iron Age, or is it even earlier, perhaps connected to 

the Bronze Age or Neolithic periods when the site was also in use?  Excavation will tell us more.  


Another  intriguing result of our work concerns what  is known as St. John’s Well.   This  is a small depression 

that was artificially enlarged sometime in the past.  When there has been a continuous stretch of rainy days, 

the “well” fills with water.  This may be significant because wet places are well known to have been important 

religious places for Iron Age peoples.  


Artefacts, food (e.g. butter), and, on rare occasions, people were deposited into bogs, rivers, and streams as 

part of the ritual life of the Iron Age.  


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 23: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


While  it  is too small to be shown  in the  image, there  is a strong magnetic reading at the centre of the well, 

which may  come  from  some  kind  of  structure built  there  as part of  religious  ritual.    There  are not many       

religious structures known from Iron Age Ireland, so this would be of particular significance to our knowledge 

of the period. 


Finally,  it  is  worth  noting  the 

faint  lines  that  are  continuous 

over the  interior surface.   These 

are the remains of ploughing,  in 

a  pattern  called  ridge  and      

furrow.    They may  date  to  any 

time  from  the medieval  period 

to  the 19th century,  though  the 

close  spacing  suggests  they  are 

post‐medieval.    The  fact  that 

they  go  in  several  different    

directions  suggests  multiple 

phases  of  ploughing,  perhaps 

due  to  different  field              

arrangements at different times. 

The later agricultural use of Dún 

Ailinne is also shown by the field 

boundaries  (the  straight  lines 

numbered  1‐4),  three  of  which 

converge  just  northwest  of  the 

site’s centre.   These three appear on the  Irish Ordnance Survey maps of the 19th and early 20th centuries, 

and so date at least to this period (and possibly earlier).  

What it all means  

Even without follow‐up excavation, there  is still a great deal of  information to be gained from using remote 

sensing technology.  One thing that is obvious is that the space inside the bank and ditch at Dún Ailinne held 

many structures at any given time and rarely,  if ever, was  left open and free of buildings.   This seems to be 

true of the other royal sites as well.  Descriptions of the ways these structures might have been experienced 

by  ritual  participants  has  been  proposed  for  both  Tara  (Newman  2007)  and Navan  (Lynn  2003).   At Dún      

Ailinne,  this might  also  have  incorporated  the  space  outside  the  bank  and ditch.    The  survey  outside  the    

original entrance showed a number of features that may have been integrated with those inside in ways we 

are only beginning to understand.  

Page 24: IAR Digital Magazine

The organization of internal space at Dún Ailinne has implications for the activity associated with the site.  The 

interpretations indicated by the excavated evidence are that Dún Ailinne was used for ceremonial purposes ‐ 

religious, economic, political, or some combination of  these  ‐ which may have changed depending on  time 

and need.  Rising up from the surrounding landscape, the timber structures visible on the summit would have 

been  an  imposing  sight, making  a  clearly  symbolic  statement  associated with  these  ceremonial  activities. 

Since we don’t have direct dating evidence for most of these buildings, we can’t be certain what would have 

been visible at the site when the various timber structures were in use, and so it is only possible to speculate 

what sorts of ritual might have occurred.  If there is something at the centre of St. John’s Well, deposits within 

it would have been part of  this  activity.   Burial  ritual was  also practiced  at Dún Ailinne.    The excavations       

indicated  the possibility of  two burials  there, one  from  the Neolithic and one  from  the earlier Bronze Age 

(Johnston  and Wailes:  2007:  76,  82‐3),  and  there  are  burials  in  the  surrounding  landscape  (Clancy  2006). 

There  is also evidence of burial associated with the other royal sites.   The passage tomb at Tara (O’Sullivan 

2005), with burials  from both  the Neolithic  and Bronze Age, has  already been noted  and  there  are many   

probable burials  in  the surrounding  landscape  there and at Rathcroghan  (Newman 1997; Waddell, Fenwick 

and Barton 2009).  Prehistoric burials are also recorded from the surrounding area at Navan Fort and possibly 

within the enclosure as well (Lynn 1997).  If the circular features at the southern end of the summit enclosure 

at Dún Ailinne are ring ditches and do contain burials then this shows a ritual function shared with the other 

royal sites.  


Other  rituals may have  involved movement 

through  the  internal  and  external  space  of 

the  site,  choreographed  to  incorporate 

whatever structures, past and present, were 

visible  at  the  time.    At  Dún    Ailinne,          

depending on the specific phase, this would 

have included the summit enclosure and the 

figure‐of‐eight  structure of  the Rose phase, 

as well  as  possibly  earlier  structures which 

might  still  have  been  visible.    Given  the    

number of features  identified  in this survey, 

the possibilities  for  ritual expression at Dún 

Ailinne were only limited by the imagination 

of  those who  constructed  and  experienced 

the ceremonies on the hill. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 25: IAR Digital Magazine

Acknowledgements  This project was a joint effort including Dr. Pam Crabtree and Dr. Douglas Campana from New York University, 

and Dr. Roseanne Schot and Dr. Gerard Dowling from NUI Galway.  Funding for the magnetometer survey was 

provided by Heritage Council.   Frank Coyne, Aegis Archaeology Ltd., provided  the aerial photograph of  the 

site.  I would also like to thank the Thompson family of Knockaulin, Kilcullen, who allowed us to work on their 

land; Robert Shaw (the Discovery Programme) and Conor Newman (NUI Galway) who established the  initial 

survey grid; Joe Fenwick and the Department of Archaeology, NUI Galway, who provided technical support; 

Zenobie Garrett, whose tireless and good‐humoured assistance in the field was invaluable; and the people of 

Kilcullen  and  the Kilcullen Heritage Group, particularly Nessa Dunlea, Desmond Travers, Kieran  Forde,  and 

Brian Byrne  (A Kilcullen Diary), whose warm hospitality, energy, and  tireless devotion  to promoting public 

awareness of Dún Ailinne and the work carried out there over many years make it such fun to work there.  

 References  Clancy, Pádraig. 2006. The Curragh: A Prehistoric Landscape. In Kildare: History and Society. William Nolan and Thomas McGrath (eds.), pp. 35‐67. Geography Publicatons: Dublin.   Fenwick, Joe and Newman, Conor. 2002. Geomagnetic survey on the Hill of Tara, Co. Meath, 1998‐ 9.         Discovery Programme Reports No. 6, Royal Irish Academy: Dublin.   Gaffney, Chris and Gator, John. 2003. Revealing the Buried Past. Tempus: Stroud.   Johnston, Susan A. 2006. Revisiting the Irish royal sites. Emania 20: 53‐59   Johnston, Susan A. and Wailes, Bernard. 2007. Dún Ailinne: Excavations at an Irish Royal Site, 1968‐1975.    University of Pennsylvania Museum: Philadelphia.   Lynn, Chris. 1997. Excavations at Navan Fort 1961‐71, by D.M. Waterman. The Stationary Office: Belfast.   Lynn, Chris. 2003. Navan Fort: Archaeology and Myth. Wordwell: Bray.   Newman, Conor. 1997. Tara: An Archaeological Survey. Discovery Programme Monograph 2, Discovery       Programme: Dublin.   Newman, Conor. 2007. Procession and symbolism at Tara: Analysis of Tech Midchúarta (The ‘Banqueting Hall’) in the context of the sacral campus. Oxford Journal Of Archaeology 26(4): 415–438.   O’Sullivan, Muiris. 2005. The Mound of the Hostages, Tara. Wordwell: Dublin.   Waddell, John, Fenwick, Joseph and Barton, Kevin. 2009. Rathcroghan: Archaeological and Geophysical Survey in a Ritual Landscape. Wordwell: Dublin. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 26: IAR Digital Magazine

What happened? And where does archaeology come from anyway?  

Archaeology is everywhere.  That is to say, archaeological data are ubiquitous, and interpreting the material 

remains of people’s activities can  tell us a  lot about  the past—this  is what archaeologists do.   Archaeology 

manifests in many different ways, and meaningful results can be obtained by looking at the data at different 

scales.   For example,  the distribution of polished stone axes over Western Europe  tells us a  lot about both  

international trade during the Neolithic, and the symbolic importance of these stones to that ancient culture. 

Or by analysing  the design of  castles and other medieval buildings, we  can  infer aspects of both medieval  

society and the medieval mind.  


And yet, there is a paradox inherent 

in all archaeological studies.  Despite 

the ubiquity of data, archaeology  is 

a most imperfect record of the past.  

Even  careful  work  is  easily            

undermined  by  factors  such  as     

differential  preservation  and       

research bias.  Therefore, before we 

can  begin  to  understand                

archaeological  data,  we  need  to   

understand  something  of  how  and 

why  we  have  come  to  encounter 

those data in the first place.  Hence, of course, the interest in taphonomy—the study of the post depositional 

changes  that  sites  and  artefacts  endure.    We  can  explain  why,  for  example,  acidic  soils  preclude  the               

preservation of bone, or why prehistoric  sites are buried  so deeply  in valley  floors.   We  can also  factor  in   

research biases; it is well‐known that distribution of known sites reflects the interests of archaeologists, and 

where they work, rather than any ancient geography.  So there are real problems, but these problems can at 

least be partly addressed in our interpretations.  The central challenge remains—why was the archaeological 

record deposited in the first place?  



Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


A Vernacular Apocalypse Now

Small vernacular houses, many  in a ruinous state, are a familiar sight on the Irish landscape. In the first of two articles, Rowan McLaughlin discusses how they could be a key to a better understanding of rural settlement through the ages.  

Figure 1: An Ulster cottage, photographed c.1930 

Page 27: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Archaeology  is  concerned with  things and places  that have, at  some point, been abandoned, destroyed or 

lost.    From  time  to  time,  sites  are  abandoned  due  to  environmental  or  societal  catastrophes,  such  as        

earthquakes,  volcanoes,  famines  and  war.    Alternatively,  artefactual  material  can  be  so  carefully  and           

deliberately  deposited  that  it  almost  seems  like  an  archaeological  archive,  frozen  in  time  directly  for  our  

benefit.   Sometimes, artefacts appear so haphazardly and randomly that we can only assume that their  loss 

was completely accidental.   More often than not, however, archaeological sites contain structured deposits 

that do not seem to have been involved in any catastrophe or spectacle, and yet some factor must have put 

an end to their status as foci of human activity.   Aside from ancient towns and cities, very few sites persist 

forever as settlements.  


There are many valid ways of investigating the cause of site abandonment using historical and archaeological 

techniques.    In  this  pair  of  articles,  I  wish  to  concentrate  on  another  approach:  the  archaeology  of               

contemporary  rural  settlement  and  the  fate  of  vernacular  houses  as  a  model  for  understanding                   

abandonment.   Below,  I argue that these dwellings offer some  interesting theories for the  interpretation of 

settlement  archaeology  of  all  periods.    In  the  next  issue,  I will  discuss  the  symbolic  importance  of  these     

buildings, and what they tell us about our own society. 


The Living Cottage  

The history of the typical Irish rural cottage is well understood.  They are relatively simple one‐, two‐or three‐

roomed  dwellings  built  from  the  17th  Century  onwards—although  those  that  survive  today  typically  date 

from the 19th Century.   They originally provided the housing needs for various social classes, functioning as 

tenant  labours’ cabins  to small  freehold  farmhouses.   Typically  they were bundled with small plots of  land 

whereon  the  occupants  could  supplement  their  incomes  using  garden  produce  and  small‐scale  potato         

cultivation (Figure 1).  Such buildings were carefully sited in the landscape to avoid the worst of the prevailing 

weather, and their modest proportions have a very high aesthetic appeal.  


Changes  in  the use of  these buildings  reflect  changes  in  Irish  society  since  the mid‐nineteenth  century.   A 

steep decline in rural population, expedited by the Great Famine of 1845–1846 and subsequent emmigration, 

changed the way in which the landscape was farmed and greatly reduced the demand for such buildings.  The 

numbers of people directly employed in agriculture have been falling ever since.  Then, in the 20th Century, 

many  traditional buildings were  abandoned  as  their occupants  either died, moved  to  towns  and  cities, or  

decided  to  “upgrade”  to more modern accommodation.   The extant  structures, or what  remains of  them,   

suggest differing modes of abandonment,  i.e. how and why they came to be disused.    In other words, they 

present differing archaeological signals of what happened.  

Page 28: IAR Digital Magazine

The Abandoned Cottage  

Buildings  can  be  razed  without  any  trace  of  them  remaining  above  ground,  with  the  surrounding  lands       

returned to pasture or a use other than building.   The fabric of the dwelling can be re‐purposed as building 

materials  for  nearby  structures,  or,  in  the  case  of  earthen‐walled  cottages,  it  may  be  ploughed  away           

altogether.  However, faint signals of each building’s presence will continue to be seen.  


Landscaped  features  remain,  and  spreads  of  left‐over  stones  and  some  other  fittings  can  on  occasion  be 

found at the edges of fields or amid undergrowth.  Therefore, although still faintly detectable, the site’s status 

as a living space has come to a complete and permanent end.  Of all the ways that a site can be abandoned, 

this  is the mode that requires the greatest  investment of  labour, and  it  is thus a highly deliberate, personal 

act.  The motives can lie along a broad spectrum; it may be simply that the land had agricultural potential, for 

example.  On the other hand, the building may have been associated with negative experiences or thoughts, 

and its demolition was hence a catharsis for those who performed it.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Figure  2:  Cottage  at              Ballydown,  Co.  Down,  c.1920, with  the  author’s  great‐great aunt  and  her  family  pictured. The building was replaced with a bungalow in the 1970s. 

New  houses  are  quite  often  built  on  sites  of  old  cottages.    This  keeps  a  site  current  in  the  sense  that  it         

continues  to  be  a  place  to  live.    In  recent  decades,  this  has  been  a  popular  option  in many  parts  of  the        

countryside,  especially  in  Northern  Ireland,  where  housing  executive  grants  and  tax  policies  on  building      

materials have actively encouraged the practice—leading to a “bungalow blight” in some areas.  This practice 

demonstrates that the traditional cottage is no longer considered as capable of meeting the housing needs of 

modern families, and is considered neither valuable nor beautiful enough (by both the occupiers and the state 

legislators)  to warrant preservation.   Compounding  this mindset, occasionally,  is  the  idea  that old buildings 

are associated with the once widespread poverty, and continuing with them  is therefore  indicating a  lack of     

progress (Figure 2).  


Page 29: IAR Digital Magazine

Buildings can be ruined, or allowed to become ruined, but not completely cleared away.    Instead, for some 

reason, they are kept visible  in the  landscape, but not  in a state that permits their primary use as dwellings 

(Figure  3).    This  is  a  widely‐observed  phenomenon,  once  described  in  New  England  by  Henry  David               

Thoreau: “These cellar dents, like deserted fox hollows, old holes, are all that is left where once were the stir 

and bustle of human life, and ‘fate, free‐will, foreknowledge absolute,’ in some form or dialect or other were 

by turns discussed.”  


These sites are intermediate between those that have been totally razed, and those that are maintained.  It is 

most unlikely that any will be restored to a habitable condition again, but nor does there appear to be any 

pressure  on  the  continued  existence  of  the  remains.    This  is  perhaps  the  most  challenging  mode  of              

abandonment to understand.   No doubt, some building remains are retained because of their usefulness  in 

securing planning permission for domestic building projects in the future.  Alternatively, vernacular buildings 

can be emptied, and their  fabric kept reasonably  intact and weatherproof.   A minimal maintenance regime 

allows  the  buildings  to  reach  an  equilibrium  with  decay,  and  they  could  remain  in  this  stasis  almost             

indefinitely (Figure 4).  Such buildings can often find new functions as storehouses and sheds.  All these ideas 

are strongly related to concepts of ownership; the owner of the site maintains an  interest  in  it as a place of 

value, with the explanations and magnitude of these values varying with individual circumstances.  


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 

Figure  3:  Highly  ruinous cottage  site  in  the  Slieve Croob Mountains.  

To  add  further  complication, 

such  abandonment  can  even 

occur  without  the  dwelling  

being  emptied  of  its  contents. 

Portable  artefacts  of  high     

intrinsic  cash  value  are  very 

unlikely ever  to be  left behind, 

but  sometimes  the majority  of 

chattels and interior fittings can 

be  seen  to  degenerate  in  situ, 

together with  the  fabric of  the house.   Conversely,  the buildings  can be  emptied of  the majority of  their      

contents, with only awkward and worthless  items  left behind.   Such circumstances  illustrate the sometimes 

fractious relationships that exist between occupiers and the owners of dwellings, or the unsympathetic way in 

which properties can pass between generations.  Finally, it is worth mentioning that a significant minority of 

vernacular dwellings have not been abandoned; rather they have been maintained and modernised.  

Page 30: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Often this has resulted in significant changes to the fabric or appearance of the building.  On the other hand, a 

small number of buildings have been restored and are kept  in near‐original specification, either as museum 

pieces or functional dwellings to fulfil nostalgic sentiments (Figure 5).  

Archaeological Implications  

So, there are varying modes of abandonment of vernacular dwellings that can be observed in the landscape 

today, and these phenomena give rise to a number of prompts for the  interpretation of more ancient sites.  

All  sites have  three main phases,  viz: building, use  and  abandonment,  and  these phases  each  give  rise  to    

archaeological signals of differing character.    In  the case of houses,  the abandonment phase generates  the 

most intriguing set of signals, and arguably explains more about social context than the other phases.  

Figure  4:  Extant  uninhabited      cottage, Ballyward, Co. Down.  

Figure  5:  Cottage  from Corradreenan,   Co.      Fermanagh, rebuilt at the Ulster Folk Museum. 

Page 31: IAR Digital Magazine

We can also acknowledge that archaeological sites may change their function before they are abandoned, and 

this presents us with a conundrum.  For example, cottages whose function is changed from house to shed will 

present the future with a challenging set of archaeological data.   Change of function may be a factor  in the 

sometimes confusing results obtained when comparing assemblages of artefacts or ecofacts from sites that 

are otherwise morphologically and chronologically identical.  


Clearly, the motivation behind the abandonment mode always reflects wider social and economic factors.  For 

example, we can see  that housing  regulation and other government‐set policies can  lead  to abandonment. 

The details of these policies are constantly changing, but the state has always had a major role in determining 

why settlements become abandoned.  This is probably true for societies of all levels of complexity, even very 

small‐scale ones and those that operate with a degree of autonomy from central authorities.  


Fashion, culture and tradition play a major role in much of human behaviour, not least in the abandonment of 

buildings.  Buildings are abandoned when they are deemed to be old‐fashioned and incapable of meeting the 

demands of modern life.  They can also be abandoned when they are perceived to be sending out the wrong 

messages about  their occupants; their wealth and success.    In  turn,  these  issues are predicated not  just by 

fashion  and  culture,  but  by  the  status  of  each  individual  and  their  real  or  perceived  standing  in  local           

communities.   Archaeologically, all this behaviour  is difficult to resolve, but these are the key  issues that  lie 

behind the patterning of much archaeological data.  They may be important factors in much of the variability 

that exists in the archaeological record.  


Evidence of settlement does not occur evenly  in the archaeological record of  Ireland, but does manifest for 

the Early Neolithic, Late Bronze Age and early medieval periods.  The amount of raw data available for these 

types  of  site  has  increased  vastly  in  recent  decades,  thanks  to  the  archaeological  components  of                  

infrastructural projects.   The various parameters of  these ancient buildings’ dimensions, construction styles 

and  landscape  settings  have  been well  recorded,  and much  analysis  has  been  completed  for  these  sites       

concerning the economic and artefactual evidence of how people lived.  But, with some notable exceptions, 

the interpretation of these sites as abandoned places has received less attention.  I think this may be a useful 

avenue for future work, and, in vernacular dwellings, Irish archaeologists are fortunate to have a home‐grown 

model of abandonment.  


Conclusions  The reasons why buildings are abandoned are interesting and important, with personal, social and economic 

factors all playing their part.  These are timeless issues, but their implications for settlement archaeology vary 

through time with great amplitude.   The  Irish  landscape resounds with  information about  its occupants,  its 

history and processes of change  that are still on‐going.    I offer  this short essay as a means  to collect some 

thoughts  that  have  occurred  to  me  whilst  out‐and‐about,  and  would  welcome  comments  from  fellow         


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 32: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Of  course,  the application of archaeological method and  theory  to  such modern‐day phenomena  could be 

considered trivial, or even banal, but  I argue otherwise on two counts.   Firstly, the vernacular  is a  living  link 

with  idioms  from  the deep past.    In  addition  to  a prominence  in  anthropology  the world over,  the  “rural 

poor”—those people who live on the interface between nature and culture—are and have been the subjects 

of much art and  literature throughout the ages.   These works seek to see beyond the poverty, deprivation, 

ignorance  and  fear  which  once  characterised  so  much  of  peoples’  lives,  and  instead  celebrate  their       

achievements, integrity and timelessness.  In a sense, such works are an acknowledgement of the immortality 

of the human spirit, contrasted against the transience of personal experience.  It is pre‐industrial, pre‐literate 

or pre‐historic human  ingenuity  that has  given  rise  to  all  the world’s  languages,  religions,  food  crops  and   

domestic animals,  codes of morality and vocabulary of expression.   Now,  in  the early 21st  century,  trends   

towards globalisation and urbanisation are nearing their completion.   We stand on an event horizon, where 

the vernacular  is quickly sinking  from  living memory; we shall never again have  the opportunity  to directly 

combine personal experience of the vernacular with the interpretation of signals from antiquity.  Even if the 

vernacular fails to provide any useful models for understanding archaeological data, its contribution towards 

our imaginative understanding of past life ways should not be underestimated.  


Secondly,  vernacular  settlement  is  inextricably  linked  with  the  landscape,  which  is  subtle,  delicate  and        

constantly  threatening  to  disappear  altogether.    The  traditional  distributed  settlement  of  the  Irish               

countryside—a pattern unique  to  the  island—has  resulted  in highly  characteristic  agricultural  systems  and 

infrastructural networks.   For a great many people, “the countryside”  is not a place as such, but a  journey 

through  winding  country  lanes  that  follow  settlement  patterns  that were  originally  defined  centuries  or      

perhaps millennia ago.   Next  time,  I will  look at  the  interrelationship between  settlement distribution and 

landscape, and discuss why the countryside as we know it is under threat.  


Text and images copyright Rowan McLaughlin 2011 

Page 33: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Them bones, them bones need.... examining!

Arlene  Matthews  describes  the  importance  of  human  bone  to  the                  archaeological  record.  This  is  the  first  of  a  series  of  articles  by  different         specialists introducing their field of study.  

Osteology is the scientific study of bones; this term is often used to describe the analysis of human and animal 

bones although animal bone specialists are more commonly referred to as zooarchaeologists.   Human bone 

specialists are called osteologists, osteoarchaeologists or physical anthropologists.  The purpose of this article 

is  to  give  the  reader  an  idea  of  what  osteology  is  and  how  this  science  is  utilised  to  broaden  our                   

understanding and interpretation of archaeology.  


Osteology  is a  fairly new  science  that has grown  significantly over  the  last 30 years  into a well  recognised   

specialism which  contributes  to  several  diverse  disciplines.   Osteology  is  used  in  archaeology  to  examine     

remains recovered from archaeological excavations.  It is used in forensic science to aid police investigations 

and has been  invaluable  in  the  recovery  and  identification of  the  victims of war  crimes.   The osteological 

analysis of early hominid fossils has contributed significantly to the study of evolutionary biology.  


The focus of this article is osteoarchaeology, the use of bone analysis techniques in archaeology.  The purpose 

of  osteoarchaeology  is  to  create  a  greater  understanding  of  our  past  through  the  scientific  study  of  our      

ancestors’ biological remains.  Previously when human remains were uncovered on site they were, at worst, 

discarded  and  at  best,  their  presence  was  noted,  but  the  bones  themselves  were  largely  ignored.                 

Archaeologists were not aware of how bones could help them to understand intricate details of our biological 

and  social  past  and  instead  used  artefacts  discovered  with  the  remains  to  infer  information  about  the        

deceased.  For example if a weapon such as an arrowhead or knife were unearthed it was assumed that these 

were the graves of male  individuals.   Often this assumption revealed more about the gender perceptions of 

the archaeologist than truly reflecting the social dynamics of the ancient society under investigation.  

Page 34: IAR Digital Magazine

The  correct  identification  of  the  sex  of  a  skeleton  in  conjunction  with  an  examination  of  the  burial                

environment and its artefacts can therefore contribute to our understanding of the roles of men and women 

in past civilisations.  


The sex of the skeleton is not the only information that can be gained from examining the remains.  So what 

exactly  can we  find out  from  the bones  that  are  found on  site?    Ideally,  an osteoarchaeologist would be      

present at the excavation to record the position of the bones.  The position of the bones can tell us what way 

the body was placed  in the grave which can help to date the burial and can suggest to us differing religious 

and social belief systems.  An unusual body position could indicate that the person had a deforming pathology 

or that their burial was not formal, for example the victim of a crime or even the perpetrator of a crime.  The 

disposal of  remains,  and how  carefully and  intricately  this  is done,  can  give  the  archaeologist  a wealth of   

information about the individual and their status in the society where they lived.  


The  next  stage  is  the  careful  removal  and 

cleaning  of  the  bones  in  preparation  for  the 

osteological  analysis.    The  first  part  of  the 

analysis  is  the  inventory,  which  essentially 

means that the examiner  identifies the bones 

present  to element  (i.e. what bone and what 

part  of  the  body  they  are  from).    This  is  to   

establish what  percentage  of  the  skeleton  is 

present and in the case of comingled remains, 

how many individuals are represented.  When 

this first task is complete it is then necessary to establish an accurate age estimation.  This process is slightly 

different for children and adults.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Left mandible, showing calculus & periodontal disease. 

Left Ulna Close up of a Fracture. 

Children  are  usually  more  accurately       

assigned  an  age  as  their  teeth  are  in  the 

process  of  erupting  and  their  bones  are 

fusing.    The  fusion  (joining  of  bone          

components  to  make  a  complete  adult 

bone)  of  bones  and  the  eruption  of  teeth 

take place at about  the  same age  in every 

person,  for  example  the  fusion  of  the    

mandible  (lower  jaw)  takes  place  by  12 

months of age. 

Page 35: IAR Digital Magazine

These set biological processes are vital  in achieving an accurate biological age  for each  individual.   As most 

fusion and dental eruption takes place in younger individuals it means that additional methods of ageing are 

employed  in  the analysis of older people.   These methods  involve measuring  the degree of attrition of  the 

teeth (the erosion of the tooth’s biting surface) and the wear and tear visible in the pelvis and ribs.  


The next question that must be answered is what sex was the person?  The sex assessment is established by 

examining the cranium and pelvis.  An accurate assessment can only be made in adults as pre‐pubescent male 

and  female  children have very  similar  skeletons.    It  is only after puberty  that  the  sexes  take on  their own 

unique characteristics.  We are all familiar with the visible changes associated with puberty, but changes are 

also taking place in the bones.  Another obvious difference between the sexes is size and an additional metric 

analysis of the bones can help to determine the sex of a skeleton.  


This is the most basic information that can be attained from the bones.  However, there is a great deal more 

that  can  be  discovered  from  examining  the  skeleton.    Diseases  such  as  leprosy  and  tuberculosis  leave        

characteristic scars and cause deformation on the bone.  An examination of these afflictions can tell us about 

how  diseases  can  change  over  time  and  how  they  become  eradicated  or  can  increase  in  incidence.    For      

example, tuberculosis and syphilis were endemic before the discovery of penicillin.   After penicillin became 

widely  available  the  rates  of  both  of  these  conditions  dropped.   However,  in  recent  years we  have  seen       

increases in both of these diseases with new tuberculosis strains proving resistant to modern antibiotics.  


A lack of vitamin C, D or iron can also leave tell tale marks on the bone and can inform us of the kind of foods 

that were  consumed.    Vitamin  C  deficiency,  or  scurvy,  is  a  commonly  diagnosed  condition  in  Britain  and      

Ireland  in the past; this  is probably due to the  lack of vitamin C rich foods such as citrus fruits, peppers and 

tomatoes.    It can also give us  information of social status as certain foods were only available to the richer 

members of  society.   Vitamin C  rich  foods were generally  imported and expensive and  therefore  the poor 

were far more likely to have suffered from scurvy. 


Lastly,  traumatic  events  suffered by  the bones  such  as  a  fall or  an  act of  violence  can be  identified.    The       

location and type of fracture recorded on the skeleton can tell us the activity the person was involved in when 

the injury occurred.  Injuries that have resulted from interpersonal violence (fighting and brawling as well as 

sports  such as boxing) have  their own patterns, generally displaying  facial and  rib  fractures  in  conjunction 

with characteristic defensive brakes.  It is also possible to identify weapon types from cut and impact marks 

on the bone which can tell us a great deal about ancient warfare and weaponry, and the kind of battlefield   

medical care that was available to the injured.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 36: IAR Digital Magazine

Whilst we at IAR are more or less familiar with the range of, and history of, Irish artefacts from Prehistoric to 

Post‐Medieval and  Industrial,  the advent of sites such as eBay, and  the contents of second‐hand sales and 

antique  shops, means  that on occasion we encounter  something  from  rather  further afield.   The  following   

article is the result of a brief study of a Japanese sword, a katana, of unknown date, brought to the authors 

attention by  an  acquaintance.   The  katana,  as  a  style of  sword, dates  from  approximately 1200AD, and  is     

historically associated with feudal Japan and the samurai classes.  The weapon itself is easily recognisable – a 

slightly  curved,  single‐edged  blade with  a  chisel‐like  point,  a  small  circular  or  squared  guard,  and  a  long      

double handed grip.   Before discussing  the  katana  itself, we  should begin with a brief  introduction  to  the    

general construction of such a sword.  


The Construction of a Katana  

The creation of a Japanese sword  is a slow and careful process, one which has been refined and developed 

over centuries, blending cultural, spiritual and technical progress and trends.  Japanese smiths, traditionally, 

use a steel produced from smelting iron‐rich sand.  The resulting steel is full of impurities and inconsistencies 

in carbon content.  To bring the quality of the steel to usable levels the method of folding the steel multiple 

times, was developed.   First the smith forges several pieces of steel  into a single block.   This block will form 

the outer ‘skin’ of the finished blade.   Next the block  is hammered out and folded back upon  itself multiple 

times.  This achieves two important ends ‐ impurities are worked out of the steel and the carbon is dispersed 

evenly throughout the steel.  This process also creates the jihada, or wood grain patterns, in the steel.  


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Swordplay in the 20th Century Ross Bailey describes the  intricate processes  in the production of a  Japanese sword.  

Page 37: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


This steel forms the outer skin of the blade.  It is then wrapped around a softer iron core.  This combination 

gives the blade both flexibility and strength.   The two  layers are heated and hammered out  into a  long bar, 

thus welding  the  layers  together and  forming  the blank  from which  the  finished sword  is made.   Once  the 

blank has been refined into its final shape all that remains is for the smith to prepare the edge.  


The edge‐hardening  is the most  important part of the forging process; a flaw here will result  in a broken or 

otherwise useless blade.   The blade  is coated  in a mixture of water, clay, ash, and other  ingredients.   The     

mixture is applied over the surface, thicker along the spine and thinner at the edge.  


As the blade is heated and the temperature rises, the crystalline structures within the metal begin to change. 

At around 750°C, the structure of steel changes to a phase where carbon completely bonds with iron.  When 

the blade is quickly cooled by quenching, the swift cooling means smaller, or no, crystals form, resulting in a 

harder substance.   However, where the thick mixture was applied, the blade will cool more slowly, forming 

ferrite  and pearlite, which  are  softer  and more  flexible.    The hardening of  the  edge  also  creates  a  visible 

change in the surface of the metal.  Depending on the way in which the clay mixture was applied, a variety of 

effects can be produced.  This pattern, which runs along the cutting edge is called the hamon, and is one of 

the most important aspects in the appearance of the blade.  


After  the hardening of  the edge  the blade  is  then passed on  to a polisher who will give  the blade  its  final     

mirror‐like finish, and other craftsmen who will make the scabbard and sword mountings.  

 Tang Inscriptions  

Almost all  Japanese  swords will carry a 

signature  and/or date  inscribed on  the 

tang  (the  section  of  the  sword  which 

passes  through,  and  is  secured  to,  the 

handle).    The  signatures  on  Japanese 

swords  vary  greatly  from  sword  to 

sword.    The  absolutely  simplest  form 

that  a  signature  can  take  is  a  two      

character  inscription  which  is  the 

smith’s  name.    If  there  are  three        

characters,  the  third  is often saku  ‐  ‘made  this’.    If both sides of  the  tang are  inscribed,  the  reverse side  is    

normally a date  inscription stating when the sword was made.   The  inscriptions normally read from the top 

down, period; number of years into the period; month and day.  A typical date inscription would read: “18th 

year of Meiji, 2nd month, 8th day”. 

Page 38: IAR Digital Magazine

Analysis of the Katana—The steel  

The hada is the visible design of the grain of the sword steel.  It is the result of the way the sword was folded 

during forging, and can be easily obscured by a poorly polished blade or one which is stained or rusted.  This 

katana, having been repolished on one blade surface, shows a Mokume, or wood burl, grain.  Whilst Mokume 

is potentially less likely to be present in a modern, machine forged blade, the absence of a good visible hamon 

– the line left by the differential tempering of the blade – is more suggestive of a modern blade.  The lack of a 

visible  hamon  does  not  necessarily mean  that  the  blade  was  never  differentially  tempered,  as  different 

quenchings and polishings can have a substantial effect on the visibility of the temper line.  



The Mei (Signature Inscription)  

The mei, the signature of the smith, is rather complex on this blade.  As noted above, a two character mei will 

usually be the name of the smith.  If three are present then the third will generally be ‘made this’.  Four are 

present on  the  tang of  the katana  in question –  too short  for  the  fully  formal  ‘X swordsmith of Y province 

made  this’,  and  none  of  the  characters  are  ‘saku’  or  ‘made  this’.  Lacking  a  ‘made  this’  or  ‘of  Y  province’      

identifier,  the balance of probability would  seem  to  suggest  that  the  four  character mei  is  likely  a  longer     

rendition of the swordsmith’s name.  



The Nengo (Date Inscription)  

As opposed to the mei, the nengo on this blade  is quite straightforward.   Like the mei, the nengo does not 

give  the  fuller more  formal  statement of period, year, month, and day, but  instead offers only period and 

year.  In this case, the nengo translates to ‘Showa, Second Year’, giving a forging date for the sword of 1928, 

predating both World War II and the Second Sino‐Japanese war. 



The Scabbard (saya) and Hilt Furniture  

The saya and the associated  fittings, and  tsuka  (handle) present something of a mystery.   The saya  itself  is   

several inches longer than might be expected for a sword of this blade length, and both saya, tsuka, and other 

fittings seem a little on the modern side, particularly the same, or rayskin.  The tsuka, though, shows no sign 

of having a previous position for the mekugi – the peg which holds the tang in the handle, suggesting that this 

tsuka has only ever been used with this katana and that the saya and tsuka have not been scavenged from a 

larger blade  to  refit  this one.    Japanese military katana  from  the Showa period have a very distinctive and    

military appearance in the saya and tsuke, seeming almost closer to western military fittings.  The date of the 

katana  from  1928  accords well with  the  lack  of military  style  fittings,  the  blade  being  forged  in  a more     

peaceful period between wars.  


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 39: IAR Digital Magazine




The  katana  is  an  interesting  specimen  of  a  Showato 

(Showa  period  sword),  made  in  the  quiet  period         

between military  actions  and  lacking  the military  style 

fittings possessed by many Showa period blades which 

seem to appear for sale.  The lack of a distinctive hamon 

and  file markings on  the  tang  suggest a machine made 

blade, but the lack of a armoury stamp, and the fact that 

the mei and nengo are hand  inscribed, suggest that the 

final  stages  of  construction  and  finishing  were              

performed by hand. 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 40: IAR Digital Magazine

Please  be  aware  that  we  are  working  with  low  voltage  electricity  in  a  controlled  environment.  We           

recommend that if you are thinking of trying to recreate anything that you have seen here that you take the 

highest precautions. Electricity and water are a dangerous combination so please be very careful.  

  I originally trained as an electronic engineer but left that profession to pursue a childhood dream of being a 

field archaeologist.  For roughly ten years now I have worked on many archaeological excavations and made 

my way up the ladder to become a site director, but I always wanted to try and merge both skill sets and bring 

my electronic knowledge to archaeology.  


You can find a lot of metallic artefacts on green field sites, anything from nails and agricultural debris to coins 

and bronze axe heads.  The number of metallic artefacts on an urban excavation can be astronomical.  By the 

time we see the majority of these metallic finds they are usually in an unrecognisable heavily corroded state. 

This got me to thinking, could there be a way of cleaning these metal artefacts so that they could be quickly 

and cost effectively identified?  


I initially thought that the internet would make a good starting place to see what people used to clean their 

artefacts and  I wasn’t wrong.   There  is an extensive selection of videos on Youtube alone about every way   

possible to clean metal, from immersing it in cola or olive oil to boiling it or hitting it (gently) with a hammer. 

During my adventures on Youtube I came across a number of “how to” guides to cleaning metallic artefacts 

that  I  found  incredibly  interesting and  looked  like  they would make  the  foundations  for an archaeological   


Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


The cleaning of a roman coin using electrolysis

IAR’s Technical Director Gavin Donaghy tells us about his experiments with a  roman coin.  

Page 41: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


The videos in question were guides to setting up your own electrolysis kit at home; all of these kits were built 

from the same components and only varied in scale.  The kits were made up of the same core components, a 

stable DC power supply, a selection of cabling, crocodile clips, a stainless steel rod, an electrolyte, a plastic/

glass container and water.  


The power supplies and the container in these home kits are the only components that are not standardised. 

The container can be as small as a glass tumbler or as large as a small swimming pool (one person used this to 

clean  the  rust off a  lorry  trailer), while  the power  supply  can be anything  from an adapted mobile phone 

charger to an arc welder.  The variation in the home kits made me think of my own set up and what exactly 

would I need?  


The  first  thing  I did was  to mix  the electrolyte and water.    I added  two  table  spoons of  soda  crystals  (the      

electrolyte) per  litre of warm water and  stirred until dissolved  then poured  this  into my  tray.   The  second 

thing  I did was to connect up my circuit (making sure that the power  is switched off at this stage); connect 

crocodile clips to the ends of the positive (anode) cable and negative (cathode) cable.  Next I connected the 

positive  (anode)  cable  to  the  stainless  steel  spoon  and  placed  it within  the  electrolyte  solution.    Then  I        

connected  the negative cable  (cathode)  to  the coin  (making  sure  that  there was a good connection  to  the 

metal) and placed it into the electrolyte solution, making sure I placed it an inch away from the stainless steel 

spoon.  Finally I could switch on the power supply and saw the coin start to fizz slightly in the solution.  


In  order  to make  sure  that  the  voltages  and  currents were  right  for  this  experiment  I  initially  tested my    

equipment on rusted metallic fragments and modern coins.  I found that the reaction becomes unstable with 

higher currents and over  time  strips  the surface of  the object.   For  the  roman coin  I used  the voltage and    

current I found to be the most stable for this process (9V at 620mA) and then I checked the coin and cleaned 

off any residue with fine gauge steel wool every twenty minutes over a five hour period.  

Page 42: IAR Digital Magazine

The results of the experiment were spectacular, over the five hour period the coin had gone from having very 

little detail  to  the point where  I was able  to make out  the detail on  the  face and  the  text.    Initial searches 

online based on the results of this experiment have been able to give me a rough date for the coin which was 

exactly what I wanted. 


I would personally  think of using  this on more modern metallic objects where  there  is  a  small  amount of    

corrosion and as a rule would not use it again on objects of antiquity.  I must also say that this process is not 

recommended by professional conservators on items were the corrosion has fused with the surface detail of a 

coin, as electrolysis can strip  these  layers away.   They also state  that  if  the corrosion  is  light and does not     

affect the surface detail the electrolysis process can arrest any corrosive degradation of an object and so help 

preserve an artefact.  In conclusion this was an inexpensive really fun experiment and it yielded great results, 

but  if you want to try  it yourself I would recommend experimenting with metal objects that you don’t mind 

damaging and then when you are comfortable with your set up and know the reaction process then try it on 

whatever you like.  

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 



Based on the images of the coin can you tell us the date, place and ruler on the coin?  If so you could win it!  


Send your submissions to [email protected] putting coin competition as the subject.  We 

will assess  them based on our discoveries and pick a winner at random  from the correct submissions.   The 

winner will be announced in our next issue.  

Page 43: IAR Digital Magazine

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Mystery surrounds strange stone unearthed on Cave Hill

Andrea McKernon  of  the  Belfast  Hills  Partnership  tells  us  about  the  latest      discoveries on cave hill  

Mystery surrounds strange stone unearthed on Cave Hill  

Archaeologists have discovered what is thought to be a prehistoric ceremonial site on Cave Hill – right on time 

for  Halloween.    The  discovery  is  unprecedented  and  follows  a  community  excavation  at  the  site  of       

Ballyaghagan on Upper Hightown Road, Belfast.  


Schools and community groups have been working in the area for the past week and a team of archaeologists 

from Queen’s University Belfast (QUB) have expressed excitement at what has been found.  Over 400 people 

have visited the Big Dig.  


Dr Harry Welsh from QUB’s centre  for archaeological fieldwork now says the cashel  (a stone enclosure and 

dwelling) may not be this kind of structure at all.  


A  team  of medieval  experts  from  QUB  are  now  studying  the  finds  and  the mysterious  inscribed  stone.  

“Before we started the dig we thought there would be no big mystery.  It was a cashel and we would just be 

in and out again.  But after a few days we started to see that this site does not conform to all the features of a 

cashel.   The medieval  lecturers at Queen’s are especially excited by what has been found.   “Our research  is 

just beginning, but we  think  this may be a ceremonial site.   We have also  found  the remains of a very old 

house dating back to the early 17th century.” 

Page 44: IAR Digital Magazine

      Irish Archaeological Research is a member supported social enterprise. Our aim is to bring information about your local heritage to a wider audience.  We have started a membership scheme to help  fund our projects and with membership  for one year  just £12.50 you can help support the following:    The Publication of a free Digital Magazine about Heritage, History and Archaeology   Updating and maintaining our websites   Publishing an annual Journal   Arranging  archaeological  events  such  as  excavations,  conferences,  lectures  and       

experimental archaeology days  As part of your membership you will receive:   A welcome pack   An automatic subscription to our digital magazine   Free Digital copy of our yearly Journal   A 20% discount on all hard copies of our publications   A yearly newsletter.   Notification of all of our events and free attendance to them   If you would like to support our social enterprise and become a member, you can do so by visiting our membership page on our website at:  

www.irisharchaeologicalresearch.com   or by emailing us at:  

[email protected]   


Become a Member  &  

support your local heritage 

ONLY £12.50

Your support will help us introduce our rich      cultural heritage to the world 

Irish Archaeological Research  Issue 1   Oct 2011 


Page 45: IAR Digital Magazine

Advertising Rates for 2011-2012

If you would like to advertise in the digital magazine please email [email protected]

DEMOGRAPHICS: Our magazine will be free to download from our website & Facebook page, both these outlets receive visits

from around the world with the top 5 countries being: UK, Ireland, USA, Italy & Australia.

Our website & Facebook page receive about 9000 visits per month from these countries with further visits

from the rest of Europe, Canada, Asia and South America.

Digital Interactive Advert (clickable links to your website) Advertise in 1 issue: 1

4 page £300 1

2 page £350 Full page £450 Advertise in 4 issues: 1

4 page £600 1

2 page £750 Full page £1000


Standard Advert Advertise in 1 issue: 14 page £150 12 page £200 Full page £300 Advertise in 4 issues: 14 page £450 12 page £600 Full page £900 � _ � X� � � �̂ � Z � � � T̂: �

The magazine will be published 4 times per year, it will be digital and free to download from our website during the following times of the year.

Autumn ~ October Winter ~ January

Spring ~ April Summer ~ July

This is a unique opportunity to advertise in the first free digital magazine of this kind which will focus on archaeology, history & cultural heritage in Northern Ireland, Ireland, Britain, Europe and the wider world. We have a wide readership ranging in age, profession and geographic location and you could reach these potential customers by advertising with us.

Dimensions & 1/4 page = 123mm x 95mm 1/2 page = 250mm x 95mm Full page = 279mm x 216mm

Format We accept the following file types: .doc; jpeg; tiff; gif

Page 46: IAR Digital Magazine


Issue 2 will be out in January 2012